Tämän vuoden Neste Ralliin starttaa yksitoista WRC-autolla ajavaa, tehdastason kuljettajaa. Jyväskylän Neste Rallissa Hyundai Motorsportin WRC-tiimissä ajavat Thierry Neuville ja Nicolas Gilsoul, Andreas Mikkelsen ja Anders Jäger sekä Graig Breen ja Paul Nagle.

Thierry Neuville ja Nicolas Gilsoul

Molemmat miehet ovat belgialaisia ja ajavat tiimin autoa kilpailunumerolla viisi. Miehet liittyivät Hyundai Motorsportin vahvuuteen heti perustamisvuonna 2014, ja ovat siitä lähtien vastanneet tiimin kovimmista tuloksista.
Merkkimestaruuteen tiimi ei toistaiseksi vielä ole hyvistä yrityksistä huolimatta pystynyt. Myös Neuvillelta puuttuu henkilökohtainen maailmanmestaruus, vaikka mies oli jo erittäin lähellä voittoa viime kaudella.

Kaksi osakilpailuvoittoa ja tukku muita hyviä suorituksia pitävät Neuvillen ja Gilsoulin sarjakolmosena Neste Ralliin saavuttaessa. Tasaisen vahva suoritustaso on ollut jälleen belgialaisen tavaramerkki. Paperilla viikonloppu Jyväskylässä on Neuvillelle kauden vaikein, sillä Hyundain tiimi ei vielä tähän mennessä ole yltänyt Suomessa palkintokorokkeelle.

Tällä kertaa töitä on tehty kuitenkin olan takaa, ja testipäiviä ja –kilometrejä pankitettu enemmän kuin koskaan aiemmin neljän kuljettajan toimesta, joten eväät ovat paremmat kuin aiemmin.

Andreas Mikkelsen ja Anders Jäger

Parivaljakko ajoi Hyundaita ensimmäisen kerran Katalonian MM-rallissa 2017. Kaverukset alkoivat työskennellä yhdessä vuoden 2016 alusta, ja ovat sittemmin yltäneet palkintokorokkeelle kahdeksan kertaa. Norjalaiskaksikko on tällä hetkellä ainut vakituinen vuonomaan edustaja MM-sarjassa. Mikkelsenin ura alkoi vasta 17-vuotiaana Walesista, vuonna 2006. Mies on kyennyt urallaan kolmeen osakilpailuvoittoon. Mikkelsenin kilpailunumero on neljä.

Craig Breen ja Paul Nagle

Yllättävän kutsun Hyundain kokoonpanoon saanut irlantilainen, jolla tämä kausi on kulunut kansallisissa koitoksissa ympäri Euroopan. Taidot Breenillä riittävät lajin huipputasolle, ja sen huomasi myös Hyundai, joka nappasi miehen reservistä MM-taistelun kiristyessä syksyä kohden. Ainoaksi kysymysmerkiksi jääkin se, ennättääkö Breen tottua hänelle uuteen autoon tarpeeksi nopeasti, ja näkyykö kovien koitosten puute otteissa.

Rally Estonia toi arvokasta testikokemusta Hyundai Motorsportille

Hyundain MM-rallitiimi etsi viimeisiä virityksiä Rally Estoniassa. Tiimi oli ainut kahdella WRC-autolla ralliin osallistunut, sillä kisassa nähtiin niin Andreas Mikkelsen kuin debyyttinsä tiimissä tehnyt Craig Breen.

Rallissa ajettiin kaikkiaan 15 erikoiskoetta ja 151,72 EK-kilometriä, mikä määrällisesti vastaa likipitäen puolta tulevassa Neste Rallissa ajettavasta määrästä.

Breenin alla murisi vuoden 2017 versio i20 WRC Coupesta, mutta käytännössä irlantilainen ei tässä antanut tasoitusta lainkaan. Auto oli päivitetty nykyisellä tietotaidolla, joten mies pääsi etsimään vauhdikkaita ajolinjoja hymyssä suin.

– Olipa kiva viikonloppu. Nautin todella ajamisesta, ja nyt vain odotan että saan auton Suomeen. Olen siitä todella innoissani, Breen hehkui.

Maalissa Breenin sijoitus uran ensimmäisessä, Hyundailla ajetussa rallissa oli viides. Eroa rallin voittaneeseen Ott Tänakiin tuli 1.56,4 minuuttia.

– Koetan vain pysyä tiellä, joten virheitäkään ei tullut. Autooni olen tosi tyytyväinen, ja koetan vain saada siitä maksimin irti tulevaa Neste Rallia ajatellen.

Mikkelsen urakoi erikoiskokeet vitivalkoisella testiautolla, jolla tiimi oli jo edellisviikonloppuna etsinyt säätöjä Keski-Suomessa kaikkien kolmen Neste Ralliin osallistuvan kuljettajan kanssa.

Meno vauhdikkailla teillä parani koko ajan, ja sunnuntaiaamupäivästä Mikkelsen oli jo hyvinkin tyytyväinen autoonsa.

– Teimme joitain muutoksia autoon, ja nyt se tuntuu todella hyvältä, iloitsi Mikkelsen EK13 maalissa.

Parannettavaa Neste Rallia ajatellen jäi silti hieman, mutta tosin autoa enemmän kuljettajan omaan valmiuteen ajaa huippuvauhtia.

– Oletimme toisten olevan nopeampia, koska meillä ei oikein ollut hyvä meno päällä tällä pätkällä. Hyppyjäkin oli aika paljon, ja oli hyvä nähdä, että olimme vauhdissa. Joihinkin nopeisiin mutkiin emme oikein löytäneet riittävästi kyytiä, Mikkelsen jutteli.

Norjalainen oli heti Tänakin jälkeen kisan kakkonen, ja jäi Toyota-kuljettajasta 1.03,5 minuuttia.